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La storia dell’assenzio

Anche se la storia del liquore infuso con assenzio si estende fino ai giorni dell'impero egiziano, il merito per quello…

Ottobre 2, 2018 11:38 pm
La storia dell’assenzio

Anche se la storia del liquore infuso con assenzio si estende fino ai giorni dell’impero egiziano, il merito per quello che oggi conosciamo come una delle bevande più infami, l’assenzio, va a un medico francese, Pierre Ordinaire. Il Dr. Ordinaire si ritirò dalla rivoluzione francese per stabilirsi nella piccola città svizzera di Couvet. Mentre si trovava a Couvet, il Dr. Ordinaire creava un miscuglio usando erbe locali miscelate con Artemisia absinthium o assenzio per produrre un elisir verde smeraldo che si dice curasse ogni malanno, dalla flatulenza all’anemia. La leggenda vuole che Ordinaire abbia tramandato la sua ricetta per l’assenzio sul letto di morte. Cinque anni dopo, Henri-Louis Pernod, padre del marchio Pernod, aprì la sua prima distilleria di assenzio in Svizzera. In risposta alla popolarità della pozione di assenzio del Dr. Ordinaire, Pernod aprì presto una distilleria più grande a Pontarlier, in Francia, dove l’assenzio guadagnava la sua reputazione internazionale come bevanda preferita da artisti, scrittori e intellettuali.

Nonostante la comune associazione tra boemi e assenzio, la bevanda era particolarmente democratica. Negli anni ’40 del XIX secolo, i soldati francesi ricevettero l’assenzio come trattamento sul campo per la malaria. Le truppe tornarono con il gusto per l’assenzio in un periodo in cui la produzione di massa aveva drasticamente ridotto il costo di produzione e distribuzione della bevanda altamente specializzata. Inoltre, durante la seconda metà del XIX secolo, in Francia si verificò una forte carenza di vino, che fece sì che l’assenzio crescesse, quasi di default, nel suo ruolo di bevanda più alla moda della Francia. Nei caffè francesi, alle 17:00 nota come l’heure verte, o “l’ora verde”, a indicare il flusso ininterrotto di assenzio verde nelle ultime ore della sera. Nel 1910, l’assenzio era, in ogni caso, la bevanda preferita in Francia, consumata a un ritmo molto più alto del vino o di qualsiasi altro liquore.

Mentre i francesi amano la relazione con la fee verte (“la signora verde”, un soprannome popolare per l’assenzio), la notorietà e il consumo della bevanda si diffondono in tutta Europa. I bevitori spagnoli amavano l’assenzio è stata l’unica a non aver mai vietato la bevanda. Anche la città americana di New Orleans ha un forte legame con l’assenzio. L’Old Absinthe House è uno dei monumenti storici più importanti di New Orleans, situato proprio sulla via principale della città, Bourbon Street. L’Old Absinthe House – originariamente chiamata Absinthe Room – fu aperta nel 1870 da un barman spagnolo di nome Cayetano Ferrer. Ferrer affinò il suo mestiere nella regione catalana della Spagna, dove l’assenzio era di gran moda, e quando Ferrer emigrò in America, portò con sé il suo gusto per la bevanda. Nel 1878, 8 milioni di litri di assenzio erano stati importati negli Stati Uniti.

Un altro hot spot per assenzio è la Repubblica Ceca, specialmente a Praga. C’è un famoso caffè, il Café Slavia, che era un fornitore di assenzio di particolare fama locale agli artisti e intellettuali di Praga. L’introduzione dell’Assenzio a Praga arrivò molto più tardi rispetto a quella di altre città; il primo riferimento all’assenzio venduto nella Repubblica Ceca viene datato all’anno 1888, un decennio dopo l’emigrazione di Cayetano Ferrer negli Stati Uniti. Tuttavia, ci sono prove del fatto che la domanda sia stata così alta a Praga che le distillerie locali di assenzio sono spuntate in tutta la Repubblica Ceca verso la fine del XX secolo.

Tuttavia, con l’alba della Belle Époque francese (Bella Era) di pace e progresso nel tempo precedente alla prima guerra mondiale, l’opinione pubblica di assenzio si inacidì a causa di testimonianze e scandali. Alla fine, nonostante il suo status, la reputazione dell’assenzio e dei suoi bevitori è passata dalla riverenza al disgusto. Belgio, Brasile, Paesi Bassi, e persino la Svizzera, dove si dice che la moderna ricetta per l’assenzio sia stata creata, hanno bandito la bevanda nei primi anni del 1900, seguita dagli Stati Uniti nel 1912. La Francia, l’epicentro della cultura dell’assenzio, ha formalmente vietato la vendita e la produzione di assenzio nel 1915.

Tra le disgrazie che portarono all’assottigliarsi del forte calo dei consumi vi fu l’incendio del 1901 a Pernod. La distilleria, aperta nel 1797 a Pontarlier, in Francia da Henri-Louis Pernod, prese fuoco dopo un fulmine. La carenza di assenzio era aggravata dal presunto ruolo che l’assenzio esercitava in certe tragedie umane. Dove solo poco più di un secolo prima, si diceva che l’assenzio avesse guarito innumerevoli malattie, la bevanda era ormai considerata la causa di innumerevoli altre disgrazie. Epilessia, tubercolosi e follia erano gli effetti della bevanda che si diceva a cavallo del 20° secolo. Il punto debole per la morte dell’assassinio è stato il caso di un uomo svizzero, Jean Lanfray, che ha assassinato sua moglie incinta e due bambini. Anche se la polizia rivelò in seguito che Lanfray, un operaio, era ubriaco: la mattina degli omicidi aveva inghiottito più vino e alcolici di quanto la maggior parte della gente potesse digerire in una settimana – il suo consumo di assenzio è stato individuato come l’unica causa del suo follia. Il panico morale che ne seguì portò ai bevitori di assenzio a essere considerati tossicodipendenti pericolosi rispetto agli intellettuali alla moda, e il divieto quasi totale in tutto il mondo della sostanza color smeraldo fu sufficiente a tenere l’assenzio lontano dalla coscienza pubblica per i decenni a venire.

Fu solo negli anni ’90 che l’assenzio riemerse da voci e speculazioni. Wormwood, uno degli ingredienti principali dell’assenzio, è stato scoperto per avere proprietà curative conosciute dai soldati francesi fin dal 1840, quando gli scienziati hanno scoperto che l’assenzio è un efficace soppressore della malaria. L’assenzio era ancora una volta sulla mappa culturale, e i distillatori opportunisti cercavano scappatoie per produrre e distribuire la bevanda. La più grande scappatoia esisteva nella legge del Regno Unito, dove l’assenzio non era mai stato così popolare e, come tale, mai vietato. Le importazioni e la vendita di assenzio sono aumentate costantemente negli anni ’90, ma i marchi venduti – il bohémien o l’assenzio con marchio ceco – sono stati considerati un prodotto minore rispetto alle ricette originali svizzere e francesi.

Un’altra scappatoia legale è stata trovata nella culla dell’assenzio, in quanto la legislazione francese che ha vietato la tassa ha permesso agli imbottigliatori e importatori di rietichettare il loro prodotto in vendita in quel paese. I liquori chiaramente etichettati come assenzio erano ancora vietati, ma i “liquori a base di assenzio ” non lo erano. La sostanza era essenzialmente la stessa dell’assenzio, semplicemente non poteva essere etichettata come tale. Un altro punto interessante sulla legge francese: sebbene il consumo e l’acquisto di assenzio siano stati messi fuori legge nel divieto del 1915, la produzione non è mai stata messa fuori legge e, secondo alcune fonti, non è mai veramente cessata. Tuttavia, la vera rinascita dell’assenzio francese è arrivata nel 2000, quando le prime bottiglie di assenzio contrassegnate con il nome ” La Fée Absinthe” furono vendute in Francia e all’estero. Il marchio ha affermato di essere il primo a distillare e imbottigliare l’assenzio in Francia dopo il divieto del 1915, e la curiosità mondiale ha avuto uno sbocco in quello che è stato annunciato come l’articolo originale dell’assenzio francese.

I primi anni 2000 videro l’abrogazione dei divieti di assenzio in tutto il mondo, solo un secolo dopo che i divieti furono posti in essere, e poco più di due secoli dopo che la ricetta moderna fu resa popolare. Nel 2005, la Svizzera ha abrogato il divieto, rendendo nuovamente l’assenzio legale nel suo paese di origine, e dal 2007 almeno due marchi di assenzio sono stati acquistati e venduti legalmente negli Stati Uniti.

La storia moderna dell’assenzio è relativamente breve ma estremamente interessante.

Andrea Marangio

Consulente per cocktail bar e brand ambassador. marangio1974@gmail.com

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